Kvikksølv er giftig, men samtidig viktig for effektivt å kunne oppbevare vaksiner som redder liv i fattige land, skriver Eva Bratholm. Bildet er fra Malawi.

Livsviktig kvikksølv

Kvikksølv er kjempefarlig. Det vet vi fra barndommen av. Det skal helst ikke forekomme i fisk eller morsmelk, og knuser du et gammelt termometer – ikke ta i kvikksølvet.

Av Eva Bratholm Sist oppdatert: 19.04.2015

Derfor ble jeg litt overrasket da jeg i et anfall av papiravisnostalgi kjøpte en utgave International Hearld Tribune i aviskiosken på Værnes flyplass, – og det første jeg så var en artikkel til kvikksølvets forsvar. Foranledningen var at utsendinger var samlet hos FNs miljøprogram i Genève for å formulere et totalforbud mot kvikksølv.

Avisartikkelen var skrevet av Seth Berkley, leder i GAVI-alliansen, et privat og offentlig initiativ som årlig sørger for at mange millioner fattige barn blir vaksinert mot dødelige sykdommer. Norge er tungt inne i GAVI og Bill Gates er en av de store bidragsyterne.

«Et totalforbud mot kvikksølv kan hindre millioner av nødvendige vaksiner», skrev Berkley. Poenget hans var at konserveringmiddelet thiomersal – basert på en type kvikksølv – er nødvendig for å lagre store doser vaksine i fattige land.

 I USA og Europa er det ikke thiomersal i vaksiner. Anti-vaksine grupper har drevet kampanje for at også barn i utviklingsland må tilbys vaksiner uten dette konserveringsmiddelet. Det vil i praksis si enkeltdoser.

– Så enkelt er det ikke, skrev Berkley og beskrev hvordan massevaksinering rent praktisk forgår. Enkeltdoser er dyrt og tar opp plassen i kjøleskap på helsestasjoner i fattige land, dersom det i det hele finnes et kjøleskap. I mangel av et annet konserveringsmiddel vil et forbud være en tragedie, sto det i artikkelen.

DETTE ER interessant. Helse er et de feltene hvor bistand kan vise betydelige og konkrete resultater. Bare i 2010 regner man med at vaksiner reddet 1,4 millioner barn fra døden.

Hvem ante at en FN-konvensjon mot kvikksølv var på gang? Den heter «The Minamata Convention», oppkalt etter en by i Japan hvor flere tusen mennesker midt i forrige århundre ble forgiftet av kvikksølvutslipp fra den kjemiske bedriften Chisso. Kvikksølvet i avløpsvannet førte til alvorlige nevrologiske lidelser, lammelser og fosterskader. Den japanske filmskaperen Noriaki Tsuchimoto laget en berømt film om dette i 1971, Minamata: The Victims and Their World.

Kvikksølvet som beskytter vaksiner har en annen kjemisk sammensetning enn det som rammet ofrene i Minamata, poenterte Berkley i artikkelen. Ifølge han har en rekke vitenskapelige studier dokumentert at thiomersal ufarlig. En undersøkelse i 2006 viste at det kvikksølvbaserte konserveringsmiddelet ble skyllet ut av kroppen i løpet av et par uker.

Hva skjedde så i Genève? Jo, man ble enige om Minamata konvensjonen.

Den vil trenge ratifikasjon fra 50 land og vil bli formalisert senere i år, i følge nyhetsbyrået Reuters. Om tre eller fire år vil den tre i kraft. Men hva så med thiomersal? Det ble gjort et unntak, – av hensyn til de millioner av barn som kan overleve på grunn av de vaksinene som ikke får plass i kjøleskapet. Heldigvis.

Eva Bratholm er kommunikasjonsdirektør i Norad

Publisert: 11.02.2013 03.00.00 Sist oppdatert: 19.04.2015 18.40.08